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La Tour Eiffel (1887-1889)

projet tour

Maurice Koechlin

Croquis du concept de pylône en métal, vers 1884, dessin, collection particulière

L’histoire de la Tour Eiffel débuta cinq années avant son inauguration en 1889. C’est en effet en juin 1884 que Maurice Koechlin (1856-1946) et Émile Nouguier (1840-1897), tous deux ingénieurs des entreprises Eiffel, étudièrent un projet de tour métallique, redessinée entièrement par Stephen Sauvestre (1847-1919), architecte en chef des entreprises Eiffel. Sauvestre dota la tour de lourds pieds en maçonnerie, qu’il renforça au moyen d’arcs, puis réduisit le nombre de plateformes de cinq à deux. Il surplomba également la tour d’une sorte de « coiffe » qui lui donna l’aspect d’un phare.

Le projet de Sauvestre fut présenté à Gustave Eiffel qui s’enthousiasma et déposa aussitôt un brevet à son nom et à ceux des deux ingénieurs Koechlin et Nouguier, avant de racheter leurs droits. Eiffel parvint ensuite à convaincre Edouard Lockroy, ministre de l’Industrie et du Commerce, de lancer un concours ayant pour but « d’étudier la possibilité d’élever sur le Champ-de-Mars une tour en fer à base carrée » pour l’Exposition universelle de 1889. Les modalités de ce concours favorisèrent bien sûr le projet défendu par Eiffel, en dépit de nombreux projets concurrents.

rivière tour eiffel

Henri Rivière (1864-1951)

Les 36 vues de la Tour Eiffel [La Tour en construction, vue du Trocadéro], album d’estampes, Paris, musée d’Orsay

 Afin de rendre la construction plus simple et plus rapide, les pièces métalliques de la Tour furent fixées par des rivets. Les pièces furent réalisées en atelier : on plaça d’abord des boulons provisoires, qu’on remplaça au fur et à mesure par les rivets définitifs. Facilitée par ces assemblages, la construction fut très rapide, malgré l’usage d’échafaudages d’une assez grande hauteur.

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Travaux de construction de la Tour Eiffel (montage de la deuxième plateforme), 21 août 1888, photographie, 45,1 x 35,8 cm, Paris, musée d’Orsay

Le chantier de la Tour Eiffel débuta au mois de janvier 1887 et s’acheva le 31 mars 1889, soit deux ans plus tard, au lieu des douze mois initialement prévus.

delance tour eiffel

Paul Delance (1848-1924)

La Tour Eiffel et le Champ-de-Mars en janvier 1889 : les travaux de l’Exposition universelle, 1889, huile sur toile, 126 x 192,5 cm, Paris, musée Carnavalet

L’étrange silhouette de cette tour métallique, symbole de modernité, s’élevant peu à peu dans le ciel de Paris, intrigua bien des peintres qui la choisirent, à l’instar d’Henri Rivière ou de Paul Delance, comme sujet de leurs vues.

Champ-de-Mars

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La Tour Eiffel, vue depuis le Champ-de-Mars

Quelques mois plus tard, lors de l’Exposition universelle, le public put accéder jusqu’en haut de l’édifice, jouissant d’une vue imprenable sur Paris. Le succès de la Tour Eiffel, si décriée pendant sa construction, a été considérable. L’architecture prévue pour être éphémère fut par conséquent maintenue sans réserve jusqu’à l’Exposition universelle de 1900.

La curiosité retomba toutefois assez vite, si bien que ses partisans s’efforcèrent de lui trouver une fonction. En 1903, elle permit d’établir des communications avec les forts des environs de Paris, puis avec la frontière de l’est de la France. Mais en 1910, l’utilité de la Tour Eiffel n’étant pas démontrée, sa démolition fut envisagée !

C’est la déclaration de la Première guerre mondiale qui établit le grand intérêt de la Tour Eiffel, dont le sommet était le point le plus élevé de la région parisienne. Durant le conflit, son émetteur de TSF intercepta plusieurs messages décisifs, notamment le « radiogramme de la victoire », qui permit de déjouer l’attaque allemande sur la Marne.

A partir des années 1920, le réseau de TSF bascula vers un usage civil : la tour Eiffel fut la première station de radio crééeen France.  Dès 1925, la Tour Eiffel servit de cadre aux débuts de la télévision. En 1959, l’installation d’un nouveau mât de télédiffusion porta sa hauteur à plus de trois cent vingt mètres. En 2005, un émetteur pour la télévision numérique terrestre y fut également installé.

Jardins du Trocadéro

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La Tour Eiffel, vue depuis les jardins du Trocadéro

Le point de vue le plus saisissant sur la Tour Eiffel se situe sur le parvis des Droits de l’homme (esplanade du Trocadéro) et dans les jardins situés en contrebas, dont les allées mènent à ses abords.

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La Tour Eiffel, vue depuis les jardins du Trocadéro

Sa silhouette est indissociable des jets d’eau des bassins qui animent les jardins du Trocadéro ! De plus près, le promeneur découvre la conception savante de l’édifice et mesurer la prouesse technique de sa « fabrication »

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Le pilier ouest

La Tour Eiffel comprend quatre piliers en maçonnerie, où sont logés les locaux et les équipements nécessaires à l’organisation des visites, et sur lesquels prennent appui quatre piles métalliques, qui s’élèvent jusqu’au deuxième étage. Un système de poutres constitue la structure primaire qui soutient la plateforme du premier étage, puis celle du second étage.

Entre ces poutres métalliques, un savant réseau de petites poutres creuses et légères ou entretoises permet le maintien de la structure tout en laissant passer la lumière du jour. Les piliers sont en outre reliés par de grands arcs formant voûte en façade, mais dont la fonction est essentiellement décorative. Plusieurs ascenseurs hydrauliques permettent, à partir des piliers, l’accès aux étages de la Tour Eiffel. 

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Vue de la Tour Eiffel, tournée vers l’esplanade du Trocadéro

Ancré fortement au centre de la plateforme du second étage, un pylône ou « flèche » s’élève jusqu’au sommet de la Tour Eiffel, dont l’extrémité est coiffée d’un campanile. 

   

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 La plateforme du premier étage, vue du dessous

La Tour Eiffel marque le triomphe de l’architecture métallique à l’Exposition universelle de 1889. Sa forme pyramidale très élancée suggère un étonnant jaillissement. L’ossature de la tour, ventilée et formée d’un treillage, exprime à la fois solidité et légèreté. 

rue St Dominique

La Tour Eiffel, vue depuis la rue Saint-Dominique

Dans les quartiers de Paris plus ou moins proches du Champ-de-Mars, le promeneur peut avoir la surprise de voir surgir l’architecture métallique de la Tour Eiffel au-dessus des constructions de pierre. 

delaunay tour eiffel

Robert Delaunay (1885-1941)

La Ville de Paris, 1910-12, huile sur toile, 267 x 406 cm, Paris, musée national d’Art moderne, Centre Georges-Pompidou

La Tour Eiffel fut une source d’inspiration pour les peintres de l’art moderne. Dans La Ville de Paris, Robert Delaunay intégra par exemple le monument emblématique de la capitale…  

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Robert Delaunay (1885-1941)

La Tour Eiffel, 1910, huile sur toile, 116 x 81 cm, Karlsruhe, Staatliche Kunsthalle 

…dont il fit le sujet principal de quelques autres tableaux !

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